Le monde des loisirs

Des bateaux qui naviguent tout seul

Les voitures autonomes peuvent ne pas prendre la route pour de bon pendant de nombreuses années – mais des bateaux autonomes pourraient se trouver juste autour de la jetée pour une belle sortie en bateau.

Stimulés en partie par la course de l’industrie automobile à la construction de véhicules sans conducteur, les innovateurs du secteur maritime construisent des ferry-boats automatisés pour les canaux d’Amsterdam, des cargos capables de traverser les fjords norvégiens et des navires télécommandés pour transporter des conteneurs à travers l’Atlantique et le Pacifique. Les premiers navires autonomes de ce type pourraient être mis en service d’ici trois ans.

Un bateau de travail expérimental a passé cet été à esquiver les grands voiliers et les pétroliers dans le port de Boston, équipé de capteurs et de logiciels d’auto-navigation et arborant les mots «UNMANNED VESSEL» sur sa coque en aluminium.

«Nous sommes maintenant en pleine autonomie», a déclaré Jeff Gawrys, un technicien maritime de la startup de Boston Sea Machines Robotics, assis à la barre alors que le bateau flottait dans un chenal du port.

«Roger ça», a déclaré l’informaticien Mohamed Saad Ibn Seddik, alors qu’il aidait à guider le navire depuis son ordinateur portable sur un quai à proximité.

Le bateau a encore besoin d’une surveillance humaine. Mais certaines des plus grandes entreprises maritimes du monde se sont engagées à concevoir des navires qui n’auront pas besoin de capitaine ou d’équipage – du moins pas à bord.

GESTION DE LA MER DISTRACTE
L’océan est «un grand espace ouvert», a déclaré Michael Johnson, PDG de Sea Machines.

Basée sur un chantier naval de East Boston autrefois utilisé pour construire de puissants clippers en bois, les voiliers de pointe du 19ème siècle, sa société espère déclencher une nouvelle ère d’innovation marine commerciale qui pourrait surpasser le développement des voitures autonomes et camions.

La startup a signé un accord avec une société non divulguée pour installer le «premier système d’autonomie du monde sur un porte-conteneurs commercial», a déclaré Johnson cette semaine. Il sera contrôlé à distance depuis la terre lors de son voyage dans l’Atlantique Nord. Il prévoit également de vendre la technologie à des entreprises effectuant des opérations de nettoyage des déversements d’hydrocarbures et d’autres travaux difficiles sur l’eau, dans le but d’aider les équipages maritimes et non de les remplacer.

Johnson, un ingénieur maritime dont le travail précédent l’a emmené sur la côte italienne pour aider à sauver le navire de croisière coulé Costa Concordia, a déclaré que le chavirage meurtrier de 2012 et d’autres catastrophes maritimes l’avaient convaincu que «nous dépendons trop de la technologie du vieux monde».

«Les humains sont distraits, les humains se fatiguent», dit-il.

COURSE MONDIALE
Les militaires travaillent sur des navires sans pilote depuis des décennies. Mais beaucoup d’expérimentation commerciale se déroule dans les ports de mer séculaires de Scandinavie, où Rolls-Royce a fait la démonstration d’un remorqueur télécommandé à Copenhague cette année. Des zones de test approuvées par le gouvernement ont été établies dans le fjord norvégien de Trondheim et le long de la côte ouest de la Finlande.

En Norvège, la société d’engrais Yara International travaille avec la société d’ingénierie Kongsberg Maritime sur un projet de remplacement de camions à grande plate-forme par un navire à propulsion électrique reliant trois ports voisins. Le navire pilote devrait être lancé l’année prochaine, passer à la télécommande en 2019 et devenir entièrement autonome d’ici 2020.

«Ce serait retirer beaucoup de camions des routes dans ces petites communautés », a déclaré le PDG de Kongsberg Geir Haoy.

La compagnie maritime japonaise Nippon Yusen K.K. – l’exploitant du cargo qui a percuté un destroyer de l’US Navy lors d’une collision mortelle en juin – prévoit de tester son premier navire télécommandé en 2019, dans le cadre d’un effort japonais plus large visant à déployer des centaines de porte-conteneurs autonomes d’ici 2025. Une alliance chinoise s’est fixé comme objectif de lancer son premier cargo auto-naviguant en 2021.


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